Por que las Azores son las islas secretas de aventuras de Europa – ANacional Viajar por el mundo

Para los viajeros informados, las islas Azores de Portugal han representado durante mucho tiempo una señal en el radar de destinos fascinantes. El reconocimiento de la Unesco y otras organizaciones ha contribuido a que ese destello palpite aún más.

Pero la mayoría de la gente todavía sabe poco, si es que sabe algo, sobre este vasto archipiélago en medio del Océano Atlántico. Y, sin embargo, es difícil imaginar un lugar más adecuado para los amantes de la naturaleza, los fanáticos de los deportes de aventura o cualquiera que busque un faro de sostenibilidad. Como si eso no fuera lo suficientemente tentador, hay una nueva razón para visitar esta región autónoma de Portugal: más aerolíneas y tarifas más baratas están permitiendo que más viajeros lleguen a este otro Edén.

La luz del sol ilumina los acantilados costeros de Ponta Delgada en las Azores, Portugal
La luz del sol ilumina los acantilados junto al mar en Ponta Delgada © Diogo Pereira / EyeEm / Getty Images

¿Qué son las Azores?

Las puntas expuestas de vastas montañas submarinas, las Azores se encuentran en el nexo de las placas tectónicas europea, americana y africana, y son testigos de las fuerzas que siempre darán forma a nuestro planeta. Este es un mundo de fumarolas, ollas de barro y manantiales hirvientes; de cavernas, columnas y grutas formadas a partir de roca una vez fundida; de lagos azules rodeados de bosques de laurel y cedro, y verdes pastos que modelan las laderas de las calderas.

La Unesco designó tres de las islas (Graciosa, Flores y Corvo) como biosferas, y el archipiélago también contiene 13 sitios Ramsar (importantes humedales) y más de 30 playas con Bandera Azul. Combine un suelo cargado de minerales con un clima subtropical rodeado de aguas calentadas por la corriente del Golfo, y el resultado es un crisol de vida.

Lago del cráter volcánico de Sete Cidades, Azores
Los lagos del cráter insinúan el pasado volcánico de las Azores | © Vicky SP / Shutterstock

Afortunadamente, los azorianos parecen decididos a preservar sus tesoros. El entorno desarrollado cubre solo el 5% de la tierra, y el resto es un mosaico de áreas protegidas y reservas marinas. Aproximadamente el 40% de la energía de las islas proviene de recursos renovables, principalmente energía geotérmica. No es de extrañar, entonces, que las Azores fueran nombradas una vez el principal destino mundial para el turismo sostenible por Quality Coast, un programa de certificación respaldado por la Comisión Europea. De hecho, es el único lugar del mundo que recibe un premio Platinum, el galardón más alto de la organización.

Delfines mulares en las Azores, Portugal
Hasta un tercio de los cetáceos del mundo se pueden encontrar en las aguas alrededor de las Azores, incluidos los delfines mulares © James Kay / ANacional Viajar por el mundo

Las mejores actividades acuáticas en las Azores

Avistamiento de ballenas

Las Azores son más conocidas por la observación de ballenas y delfines. El archipiélago es una parada en boxes o el hogar de aproximadamente un tercio de las especies de cetáceos del mundo. Los residentes durante todo el año incluyen cachalotes, delfines comunes y delfines mulares. Muchas otras especies (incluidas las ballenas azules, el animal más grande de la historia del planeta) pasan por las rutas migratorias. Los recorridos bien organizados se realizan desde las islas más grandes y hacen todo lo posible para observar ballenas de manera responsable. Un código de conducta gobierna cuántos barcos pueden congregarse cerca de una ballena, la dirección desde la que deben acercarse a los animales y cuánto tiempo se les permite seguirlos.

No hace mucho, por supuesto, la gente venía armada con arpones en lugar de cámaras. La caza de ballenas, introducida por los estadounidenses en el siglo XVIII, jugó un papel en la economía de las Azores hasta tan recientemente como 1987. En una de las muchas ironías, el vigia (torres de vigilancia) que alguna vez se usaron para cazar, estos leviatanes ahora ayudan a conducir los barcos turísticos a su cantera. El Museo de los Balleneros en Pico y la Estación Ballenera de Porto Pim en Faial cuentan la historia de la industria y su desaparición.

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Tiburón azul y buceador
Los tiburones azules y otras especies de peces grandes son visitantes habituales de las Azores © Pommeyrol Vincent / Shutterstock

Buceo

El agua rica en nutrientes que brota de las profundidades, o más bien la vida que sustenta, es lo que atrae a las ballenas a las Azores. Esto es también lo que hace de las Azores uno de los mejores lugares para bucear en el Atlántico, si no el mejor. Con una temperatura de entre 17 ° C (62 ° F) y 24 ° C (75 ° F), los mares están repletos de agua y la visibilidad llega a casi 30 m (100 pies) entre mayo y octubre.

El caleidoscopio de especies, desde la barracuda boca amarilla y las rayas del diablo hasta las tortugas bobas y las langostas zapatilla, surge de la extraordinaria variedad de hábitats. Lábridos, damiselas y morenas habitan en las bahías de color verde jade de la costa. Marlin, atún y tiburón se arremolinan alrededor de los picos de volcanes apenas sumergidos. Jacks, bonitos y meros patrullan las paredes de los acantilados submarinos, y formas de vida más delicadas se refugian en cuevas hechas de tubos de lava. Innumerables otras especies se instalan en los naufragios que abarrotan el lecho marino.

Todas las islas, excepto São Jorge y Corvo, cuentan con centros de buceo acreditados que ofrecen excursiones y alquiler de equipos.

Marineros pintando un mural en el embarcadero de Horta, Azores
Las tripulaciones de los yates visitantes pintan murales en el hormigón del puerto deportivo de Horta antes de partir © Holger Leue / Getty Images

Deportes acuáticos

El clima templado, el agua cálida y la variedad de la costa también hacen de las Azores un destino de deportes acuáticos durante todo el año. Las atracciones para los navegantes son obvias y los puertos de las Azores albergan un calendario de regatas y eventos. Horta, la principal ciudad de la isla de Faial, es el centro cosmopolita de este tráfico transatlántico, y su puerto deportivo se ha convertido en una galería al aire libre de murales pintados por tripulaciones supersticiosas antes de emprender sus viajes.

Durante la última década, se ha corrido la voz del surf constante y sin multitudes de las Azores. Santa María y São Miguel tienen playas y puntos de descanso confiables. Los aficionados se dirigen al fajãs (tierra plana al pie de los acantilados) de São Jorge, donde el Atlántico choca contra los arrecifes para crear olas más largas en forma de tubo.

Las condiciones también hacen que sea ideal para practicar windsurf, kayak, surf de remo y otras actividades acuáticas. Aquellos que buscan algo más relajante siempre pueden darse un chapuzón en uno de los pozos para nadar formados por la lava que se enfría y fluye hacia el mar.

Las mejores actividades terrestres en las Azores

Geoturismo

Cualquiera que esté remotamente interesado en la geología estará en su elemento. La topografía de las islas habla de su origen volcánico de manera espectacular, pero hay más que ver que solo cráteres y conos. Sistemas de cuevas, formaciones rocosas, aguas termales y más mistérios (misterios, el nombre dado a parcelas de tierra cubiertas de lava) aguardan investigación. El volcán Capelinhos que surgió del lecho marino frente a Faial en 1957 es uno de los sitios mejor documentados del mundo. El centro de interpretación debajo de su faro ahora abandonado hace un excelente trabajo al explicar las convulsiones ocasionales de la Tierra. En Pico, puede descender a uno de los tubos de lava más largos del mundo, Gruta das Torres, para inspeccionar estalagmitas raras de lava, así como formas extrañas que se asemejan a bancos, bolas y trozos de cuerda.

Además de un hermoso lago, la parroquia de Furnas en São Miguel tiene una actividad volcánica agradable para la multitud, que incluye fumarolas y ollas de barro. Los azorianos utilizan el calor térmico para cocinar a fuego lento su tradicional cozido, un guiso de carne y verduras, bajo tierra. Pruébelo, con orejas de cerdo y todo, en el art deco Terra Nostra Garden Hotel y luego sumérjase en la piscina termal de los jardines botánicos adyacentes.

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Ruta de senderismo que conduce a una vista de los lagos de Sete Cidades, Azores
Las islas Azores tienen más de 60 rutas de senderismo marcadas © Vicky SP / Shutterstock

Senderismo

A 7713 pies (2350 m), el monte Pico es la montaña más alta de Portugal. Si las condiciones son adecuadas, la subida de tres horas para ver el amanecer o el atardecer es la principal experiencia de senderismo de las Azores; sin embargo, se enfrenta a una dura competencia con unos 60 senderos marcados que atraviesan las islas. Una foto de folleto por excelencia, los lagos de cráteres gemelos de las Setes Cidades de São Miguel son el centro de varias rutas. El viaje de dos horas desde el mirador Vista da Rei hasta el piso de la caldera es una buena introducción a la caminata de las Azores, pero una caminata hasta la orilla de la Lagoa do Fogo oscurecida por la niebla tiene la ventaja.

Compuesto por una cresta escarpada, São Jorge es el sueño de un excursionista, pero aquellos cuyos ojos están siempre atraídos por los bordes de un mapa probablemente deberían mirar a la lejana Flores, el punto más occidental de Europa, un Parque Jurásico de la vida real elogiado. por su belleza incluso entre los azorianos.

Cascadas en Pozo da Alagoinha, Azores
Cascadas en la isla de Flores de las Azores, que es particularmente buena para actividades de aventura © ABB Photo / Shutterstock

Otros deportes de aventura

Los fanáticos de los deportes de aventura pueden verse paralizados por la indecisión, tal es la elección que se ofrece. Las numerosas cascadas que caen en los barrancos hacen que el barranquismo sea de clase mundial. Entre ellos, São Miguel, Santa María, São Jorge y Flores tienen más de 50 rutas equipadas, desde pequeñas bajadas para principiantes hasta descensos espeluznantes para profesionales.

Los jinetes y ciclistas de montaña están bien atendidos, y ambas formas de transporte se ajustan al espíritu ecológico de las islas. São Miguel, Terceira y Faial tienen establos, y se pueden alquilar bicicletas en São Miguel, Santa María, Terceira, São Jorge, Pico y Faial, con senderos que van desde pistas ultra-técnicas hasta suaves circuitos a orillas del lago.

Las Azores también han acogido un festival de parapente durante los últimos 20 años. Los bordes de los cráteres de São Miguel son puntos de despegue ideales, y no hay mejor manera de apreciar este fantástico paisaje que desde arriba.

Lago de Sete Cidades con florecientes flores de hortensia en primer plano, Azores
Más aerolíneas vuelan a las Azores desde Europa y América del Norte © Vicky SP / Shutterstock

Como llegar a las Azores

Azores Airlines vuela directamente desde la parte continental de Portugal, Frankfurt, París, Boston, Toronto, Bermudas y Cabo Verde. TAP, TUI, Swiss, Lufthansa e Iberia también operan vuelos a las Azores. Las aerolíneas de bajo coste Ryanair y easyJet revolucionaron la industria local al introducir vuelos a las Azores en 2017.

Cómo viajar entre las islas Azores

Azores Airlines opera vuelos diarios entre las islas. Alternativamente, puede explorarlos todos tranquilamente en barco con Atlanticoline.

Este artículo se publicó originalmente en junio de 2019.

James Kay viajó a las Azores con el apoyo de Visit Azores. Los colaboradores de ANacional Viajar por el mundo no aceptan obsequios a cambio de una cobertura positiva.

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