Cómo explorar la cueva más grande del mundo, Hang Son Doong, en Vietnam

La cueva más grande del mundo, Hang Son Doong (cueva del río de la montaña) en Vietnam, de repente se ha vuelto mucho más grande gracias al notable descubrimiento de un túnel submarino que la conecta con otra cueva.

La luz del sol brilla a través de una abertura en la cueva hacia un charco de agua verde claro
Dentro de la cueva más grande del mundo | © Ryan Deboodt / Oxalis Adventure Tours

El descubrimiento fue realizado en abril por un trío de buceadores británicos, que fueron invitados a explorar la cueva en el Parque Nacional Phong Nha Ke Bang, en el centro de Vietnam, por Howard Limbert, líder del equipo de espeleología que cartografió por primera vez Son Doong en 2009.

Los tres buzos, Jason Mallinson, Rick Stanton y Chris Jewell, formaron parte del equipo que rescató al equipo de fútbol tailandés en 2018.Encargados de explorar la extensa red de vías fluviales de Son Doong, descubrieron un túnel previamente desconocido que lo conectaba con otra cueva gigante llamada Hang Thung.

Una gran cueva con agua y cantos rodados cerca de la entrada.  El tamaño de esta cueva se pone en contexto por las siluetas de varias personas paradas en varios puntos dentro de la cueva.
Espeleólogos explorando Son Doong | © Ryan Deboodt / Oxalis Adventure Tours

¿Qué tan grande es Hang Son Doong?

Con más de 200 m de altura (hasta 503 m en partes), 175 m de ancho y 9,4 km de largo, Son Doong ya era enorme, tan grande que podría acomodar fácilmente a cualquiera de los otro cuevas más grandes y podrían caber varios rascacielos de cuarenta pisos en posición vertical. El nuevo descubrimiento agrega un volumen adicional de 1.6 millones de metros cúbicos a sus 38.5 millones de metros cúbicos existentes, que es el equivalente a escalar los 8848m del Monte Everest y descubrir un montículo que lo hizo 1000m más alto, como Limbert le dijo recientemente a CNN.

Son Doong fue descubierto por primera vez por un hombre local, Ho Khanh, en 1990. Al refugiarse de una tormenta en la base de un enorme acantilado en el corazón de la jungla, encontró un agujero profundo en la base de la roca que emitía viento. e incluso bocanadas de nubes. No exploró más y su ubicación se olvidó durante 19 años hasta que redescubrió la entrada y condujo a Limbert y su equipo de buzos hasta allí.

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«Fuimos las primeras personas en entrar en la cueva», dijo Limbert a ANacional Viajar por el mundo. ‘No hay evidencia de que alguien haya vivido en Son Doong en el pasado. Por lo general, es fácil ver esto en una cueva … además, todas las entradas y salidas implican descensos casi verticales de al menos 85 m utilizando equipo técnico ‘. Por el contrario, se descubrió un hacha de piedra de 5000 años en una cueva cercana, lo que sugiere que la relativa inaccesibilidad de Son Doong podría haber disuadido a los exploradores prehistóricos.

Una abertura al sistema de cuevas mira hacia el bosque
La entrada de la cueva increíble | © Ryan Deboodt / Oxalis Adventure Tours

¿Qué hay dentro de Hang Son Doong?

Sin embargo, la cueva es rica en otras formas de vida. «Hemos visto monos que pueden bajar 200 m para visitar la jungla dentro de la cueva donde recolectan caracoles», dice Limbert. «También hemos visto serpientes y otros animales, como ardillas, ratas, zorros voladores, pájaros y murciélagos». Él y su equipo también descubrieron siete nuevas especies de peces, arañas, escorpiones, camarones, piojos de la madera y plancton, todos ellos completamente blancos y sin ojos, las consecuencias evolutivas de existir en completa oscuridad.

Sin embargo, hay mucho que ver en la cueva, con partes iluminadas por dos dolinas, o sumideros, que pueden inundar la cueva con rayos de luz solar espectacular. En sus profundidades se encuentran las estalagmitas más grandes del mundo y una jungla con árboles de hasta 50 m de altura. «Puedes ver hasta 1,5 km», dice Limbert, «pero el propio sistema meteorológico de la cueva puede producir nubes que son espectaculares pero reducen la visibilidad».

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Aunque ha explorado la cueva más de 100 veces, el entusiasmo de Limbert por la belleza de la cueva no ha disminuido. «No hay ningún lugar como este en el mundo», dice. « No es solo el tamaño, aunque importa (como dicen), sino la variedad de lugares inusuales y sorprendentes dentro de la cueva, como piscinas en la oscuridad y fósiles de 400 millones de años ».

Una hilera de tiendas de campaña está alineada sobre la roca de la cueva, mientras que la luz del sol entra por una abertura.
Los viajeros caminan dentro de la cueva vietnamita | © Ryan Deboodt / Oxalis Adventure Tours

¿Cómo puedo visitar Hang Son Doong?

La cueva está abierta a los visitantes, pero el acceso está estrictamente controlado y limitado a 1000 al año. Todos los recorridos son organizados y dirigidos exclusivamente por Oxalis Adventure Tours, del cual Howard Limbert es uno de los directores técnicos junto con su esposa, Deb. Las visitas están restringidas por la temporada de lluvias a los meses comprendidos entre finales de enero y finales de agosto, después de los cuales la cueva se vuelve intransitable.

Se puede acceder a la entrada al Parque Nacional Phong Nha-Ke Bang desde la ciudad de Son Trach, que se encuentra a 50 km al norte de Dong Hoi. Hay conexiones regulares de autobús a Dong Hoi desde Hue, Hoi An y Danang. Un recorrido típico cuesta $ 3000 (de los cuales $ 660 van al Parque Nacional Phong Nha Ke Bang) y dura cuatro días. Todos los grupos tienen un límite de 10 visitantes e incluyen un guía (todos los recorridos están dirigidos por al menos uno de los espeleólogos británicos involucrados en la exploración original), un asistente de seguridad, cocineros, porteadores y un guardaparque. Se requiere cierto grado de condición física, advierte Limbert, pero no es necesario ser un espeleólogo o escalador experimentado: algo de experiencia en trekking es suficiente.

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La red de cuevas del centro de Vietnam ha transformado la región. Alguna vez uno de los más pobres de Vietnam, ahora es el lugar más popular del mundo para la exploración de cuevas y el destino turístico de más rápido crecimiento del país. Para Howard Limbert y su equipo esto está muy bien, pero la conservación sigue siendo una preocupación primordial, especialmente porque el 70% de las cuevas de la región permanecen inexploradas. «Todos los clientes deben seguir reglas estrictas para proteger las frágiles cuevas», nos recordó.

En cuanto a Son Doong y Hang Thung, Limbert dice que el plan es que los buzos regresen en 2020 y usen gases mezclados especiales para explorar aún más profundo que los 503 m sondeados en abril. Es posible que la cueva más grande del mundo se haya agrandado mucho, pero existe la posibilidad de que se agrande aún más.

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